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El mapa Big Brain

Un equipo internacional de investigadores dirigido por Katrin Amunts, del Jülich Research Center de Alemania ha elaborado el mapa más detallado existente hasta la fecha del encéfalo humano. Ya había atlas encefálicos con una resolución de 1 mm, pero éste, al que han denominado Big Brain map, es 50 veces más detallado porque tiene una resolución de 20µm, hasta el punto de que es posible identificar células individuales.

Para poder alcanzar ese logro, el equipo tuvo, en primer lugar, que proceder como se trabaja en histología, embebiendo el encéfalo de una mujer fallecida a los 65 años de edad en parafina para su posterior procesamiento. A continuación, realizaron 7.400 cortes de 20 µm de grosor y obtuvieron las correspondientes preparaciones histológicas; después, trataron los cortes con anticuerpos para teñir los cuerpos neuronales de manera que luego se pudieran digitalizar las imágenes microscópicas resultantes. A partir de los cortes digitalizados y utilizando el software adecuado para el tratamiento de las imágenes, los investigadores disponen de una reconstrucción virtual del encéfalo de esa mujer con una resolución nunca antes vista para un órgano completo.

Este encéfalo, aclaran los autores, no debe considerarse “el encéfalo humano”, sino el de esa mujer en concreto, ya que hay grandes diferencias entre los encéfalos de unas personas y otras, probablemente más que las que hay entre otros órganos de diferentes personas. Se proponen, por ello, repetir el procedimiento con el encéfalo de otras personas, de manera que se pueda ir disponiendo de más referencias anatómicas de un órgano como este, a cuyo conocimiento se le está dedicando un esfuerzo considerable, tanto en Europa como en los Estados Unidos.

Nota: esta anotación es un resumen de la ofrecida por Mo Costandi en su blog Neurophilosophy (“Ultra-high resolution 3D map of a human brain”) en The Guardian, que a su vez, se hace eco del artículo publicado en Science por los autores del trabajo: Amunts, K. et al (2013): “BigBrain: An Ultrahigh-Resolution 3D Human Brain Model” Science 340: 1472-1475 DOI:10.1126/science.1235381

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El arco geodésico de Struve, por Paco Bellido

Entre los monumentos incluidos en el Patrimonio de la Humanidad de la UNESCO hay algunos relacionados con la ciencia. El arco geodésico de Struve es una muestra extraordinaria de la colaboración científica entre sabios de distintos países, así como un ejemplo de cooperación entre varios monarcas europeos en pro del progreso científico.

La determinación de las dimensiones de nuestro planeta fue el gran reto científico de los siglos XVIII y XIX. Para ello se calculaban arcos de meridiano, líneas perfectamente orientadas en la dirección norte-sur. Entre los teóricos no había consenso, Jacques Cassini imaginaba que la Tierra tenía forma de elipsoide, con el radio polar mayor que el ecuatorial, es decir como un balón de rugby con el lado más largo en sentido vertical. Por su parte, Huygens pensaba que la Tierra estaba achatada por los polos. La teoría de la gravitación de Newton concordaba con la idea de Huygens y predecía que nuestro planeta era un esferoide oblato.

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What is the Higgs Boson?

Peter Higgs, François Englert y el CERN han sido galardonados de forma conjunta con el premio Príncipe de Asturias de Investigación Científica y Técnica 2013, por la predicción teórica y detección experimental del Bosón de Higgs.

Tal y como reza el acta del jurado, “los trabajos pioneros de Higgs, y de Englert y Brout (este último fallecido en el año 2011), establecieron en el año 1964 la base teórica de la existencia del llamado Bosón de Higgs. Esta partícula completa el Modelo Estándar, que describe los componentes fundamentales de la Naturaleza, y es responsable de que ciertas partículas elementales posean masa. Durante casi medio siglo, los esfuerzos para hallar el Bosón de Higgs resultaron infructuosos debido a las enormes dificultades experimentales que conlleva su detección precisa e inequívoca. En el año 2012, el Bosón de Higgs fue finalmente identificado por los detectores ATLAS y CMS del acelerador de partículas LHC del CERN, un hito histórico para toda la comunidad científica.

El descubrimiento del Bosón de Higgs constituye un ejemplo emblemático de cómo Europa ha liderado un esfuerzo colectivo para resolver uno de los enigmas más profundos de la Física.”

La Fundación Príncipe de Asturias ha editado un video en el que Juan Ignacio Cirac, miembro del jurado del premio, explica en inglés qué es el bosón de Higgs. El Donostia International Physics Center lo ha distribuido mediante se cuenta de tuiter, y por su interés, se  publica aquí.


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