El arco geodésico de Struve, por Paco Bellido

Entre los monumentos incluidos en el Patrimonio de la Humanidad de la UNESCO hay algunos relacionados con la ciencia. El arco geodésico de Struve es una muestra extraordinaria de la colaboración científica entre sabios de distintos países, así como un ejemplo de cooperación entre varios monarcas europeos en pro del progreso científico.

La determinación de las dimensiones de nuestro planeta fue el gran reto científico de los siglos XVIII y XIX. Para ello se calculaban arcos de meridiano, líneas perfectamente orientadas en la dirección norte-sur. Entre los teóricos no había consenso, Jacques Cassini imaginaba que la Tierra tenía forma de elipsoide, con el radio polar mayor que el ecuatorial, es decir como un balón de rugby con el lado más largo en sentido vertical. Por su parte, Huygens pensaba que la Tierra estaba achatada por los polos. La teoría de la gravitación de Newton concordaba con la idea de Huygens y predecía que nuestro planeta era un esferoide oblato.

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